Terwijl het debat over asbestfraude opwarmt, sluit Texas A.G. Paxton zich aan bij strijd; Muckraking gaat naar het oosten

Door Sara Corcoran

Gezien onze partijdige politieke omgeving, zou je misschien niet verwachten dat de conservatieve Texas Attorney General Ken Paxton in lijn is met een verslaggever voor de links leunende Dallas Observer. De meestal duistere wereld van asbestprocedures heeft echter precies die prestatie volbracht, waarbij de topwetgever van de Lone Star State een argument voor een 'vriend van de rechtbank' indient ter ondersteuning van een poging van een in Dallas gevestigde verslaggever om een ​​20-jarige gerechtelijke verklaring af te leggen .

Het lijkt erop dat de strijd om gerechtigheid inderdaad voor vreemde bedgenoten zorgt.

Bovendien sluit generaal Paxton zich aan bij de strijd voor een Canadese documentairemaker die op weg is naar een voorjaarspremière voor wat naar alle waarschijnlijkheid de enige film is die we te zien krijgen over asbestprocedures, vermeende fraude en algemene kapingen.

Het was eigenlijk de film "UnSettled: Inside the Strange World of Asbestos Lawsuits" van Paul Johnson die de onwaarschijnlijke unie van Paxton / Observer / Courts in gang zette. De film leidde voormalig onderzoeksrapport van de waarnemer Christine Biederman, zelf een advocaat uit Texas die hielp een beruchte 'getuigencoach' te ontdekken, om haar decennia-oude inspanningen om gerechtelijke documenten op te sporen te hernieuwen. Het gaat om een ​​verklaring van de prominente onderneming Baron & Budd in Dallas, die wellicht licht werpt op het coaching document. Het werk van Biederman werd zelfs geciteerd in een recent onderzoeksrapport van de Texans for Lawsuit Reform Foundation, een pro-business hervormingsgroep voor onrechtmatige daad.

Dat onderzoek schetste de nationale rol van Texas bij het ontwikkelen van asbestgeschillen langs de daaruit voortvloeiende controverses.

Vorig jaar vroeg Biederman een rechtbank in Austin om een ​​20-jarige verklaring af te sluiten die mogelijk verband houdt met het gebruik van de coachmemo. Het hof van Austin oordeelde dat het niet bevoegd was. Biederman ging in beroep tegen die beslissing en er zijn mondelinge argumenten in behandeling.

Haar hoger beroep trok voldoende aandacht van generaal Paxton dat zijn kantoor een 'vriend van de rechtbank' kortstondig de zaak van de open archieven uitsprak. Austin NBC News meldde eerder deze maand dat Paxton de uitspraak beweert "is niet in overeenstemming met het vermoeden van openheid van gerechtelijke archieven die worden onderhouden door de Texaswet." NBC rapporteerde ook dat Biederman geïnteresseerd raakte in de verklaring nadat hij had vernomen dat de oude getuigenis licht zou kunnen werpen op recente controverses. Deze omvatten, maar zijn mogelijk niet beperkt tot, potentiële problemen rond een historische Noord-Carolina faillissementszaak genaamd "Garlock". In dat geval vond een federale rechter bewijsonderdrukking in 15 van de 15 onderzochte zaken. De onthullingen resulteerden in civiele racketeering-zaken tegen de firma's van slachtoffers die Garlock, een pakkingsfabrikant, hadden aangeklaagd. Die civiele racketeering-zaak is inmiddels opgelost, maar naar verluidt zijn er enigszins vergelijkbare zaken aangespannen.

In die strijd komt wat mysterie, omdat de al lang bestaande Wikipedia-pagina voor de "coaching memo" van het internet is verdwenen en een zeer bijtende satire van die bekende mesothelioom-advertenties begon op te duiken (zie het hier).

Nu, nu Texas in beroering is geraakt en vertoningen heeft gehouden in Californië, Pennsylvania, New York en D.C., gaat "UnSettled" op weg naar nog een screening voor een geplande voorjaarspremière. (Ik merk op dat de National Courts Monitor, waar ik uitgever ben, hielp bij het organiseren van de D.C.-screening bij de National Press Club.)

Voor de weliswaar kleine wereld van asbestgeschillen brengt de aankondiging dat Johnson's film zal worden vertoond aan de Regent University in Virginia Beach, Va., Misschien de vraag van een paneldiscussie vergelijkbaar met die bij de University of North Texas, Dallas School van de wet die afgelopen herfst werd getoond. Dat panel bevatte de prominente advocaat van slachtoffers Charles Siegel, hoofd van de beroepspraktijk bij Waters Kraus & Paul en de in Dallas gevestigde advocaat Jeffrey B. Simon, een van de oprichters van het nationale bedrijf Simon Greenstone Panatier Bartlett dat bij Garlock was betrokken.

Simon begon met het spellen van een soort asbest op het allereerste frame van UnSettled en probeerde over het algemeen de film te ontmantelen, met de vreemde uitzondering van het bijna goedkeuren van verhoogde transparantie voor faillissementsfondsen die een grote rol spelen in de film. Trial advocaten verzetten zich over het algemeen tegen dergelijke bewegingen. (Zie hier de paneldiscussie.)

De regisseur nam het publiek tuchtig op.

"Kijk, ik ben al tientallen jaren journalist," legde hij uit zijn studio aan de grens van de VS en Canada ten zuiden van Vancouver. "Ik heb onderwerpen in mijn werk gehad die van streek zijn over mijn rapportage, en dat is te verwachten. Ik weet nog steeds niet zeker of hij gelijk had over hoe ik dat soort asbest op het eerste frame van mijn film heb gespeld, maar ik ben echt blij dat het uitgangspunt van de film, dat te maken heeft met het systeem dat we hebben en of dat is het beste systeem dat we konden hebben, intact gebleven. "

"Ik dacht eigenlijk dat Jeffrey Simon geweldig was," voegde hij eraan toe. "Ik vond zijn kijk op mijn film niet leuk, maar hij kwam later naar de receptie en we hadden een discussie en ik denk dat hij een gemeenschappelijke basis heeft gevonden."

Johnson voegde eraan toe dat hij werd gerustgesteld dat sommige van de meer assertieve delen van de film, waarbij specifieke gevallen betrokken waren waarin mensen blijkbaar het ene verhaal vertelden over hun blootstelling tijdens het proces en een ander verhaal over het ontvangen van betalingen uit de faillissementsvertrouwensfondsen van het specifieke bedrijf, "in wezen onbetwist was" .”

Om wat nieuws te maken, kondigde Johnson ook aan dat de geplande work-in-progress screening op Regent University in Virginia op 6 maart een van de laatste zal zijn als hij op weg is naar een release op Amazon Prime. Het zal een soort lus sluiten, omdat een interview met de regionale prominente slachtofferadvocaat Bobby Hatten, die min of meer het pro-slachtofferargument voert, de eerste was voor UnSettled.

Een post-screening paneldiscussie is gepland en Johnson zegt dat hij de school heeft aangemoedigd om Mr. Hatten uit te nodigen om deel te nemen.

Laten we kijken of nog een andere procesadvocaat optrad om zijn zaak uit de rechtszaal te halen.

(Sara Corcoran is een in Washington, DC gevestigde commentator en uitgever van de National Courts Monitor. Ze heeft ook gepubliceerd als Sara Corcoran Warner in The Huffington Post, de Daily Kos, de Los Angeles CityWatch, het in Californië gevestigde Random Lengths News, onder andere verkooppunten.)