Asbestachtige rechtszaken groeien in N.C. Agribusiness Trials

DOOR SARA CORCORAN CITY BEKIJK LA DC DISPATCH BIJDRAGER & UITGEVER VAN DE MONITOR VAN CALIFORNIË EN NATIONALE RECHTERLIJKE GANGEN

Onlangs heeft North Carolina nationale krantenkoppen gehaald voor zijn slordige en bedorven congresverkiezingen, maar voor sommige waarnemers speelt een even interessant drama voor de burgerlijke rechtbank in de staat Tar Heel: iconische advocaten van asbest met groot geld sturen nu rechtszaken voor varkensboeren.

Deze week, zoals in vier eerdere processen, worden eisers die varkensboerderijen aanklagen wegens onredelijke overlast vertegenwoordigd door Michael Kaeske, een advocaat uit Dallas die bekend staat om asbestzaken. Zijn team omvat Lisa Blue, de weduwe van Fred Baron, die de in Dallas gevestigde Baron & Budd tot een reus in asbestprocedures heeft gemaakt. Baron & Budd is ook bekend in North Carolina vanwege de nauwe relatie van Fred Baron met de voormalige VP-kandidaat John Edwards, die naar verluidt de voormalige minnares van Edwards, Rielle Hunter, tijdens de VP-run van Edwards hielp verbergen.

Baron & Budd is ook berucht om zijn betrokkenheid bij getuigencoaching beschreven in het "Mystery of the Missing Memo." (Ik schreef in december 2017 over deze vreemde praktijk in de Huffington Post.) De memo is een legende over asbestprocedures, en belangrijk omdat NC-critici van de varkenshouderijprocessen beweren dat soortgelijke tactieken in hun zaken worden gebruikt.

Tot nu toe zijn er meerdere zaken ingediend en in drie van de vier processen afgelopen herfst hebben jury's een gecombineerde schadevergoeding van een half miljard dollar toegekend, hoewel de limieten van N.C voor letselschade moeten verminderen tot ongeveer 100 miljoen dollar. Alle zaken zijn momenteel in hoger beroep.

Het is vermeldenswaard dat de varkenshouderijen geen claims maken over milieuschade, gezondheidsproblemen of andere schade. De rechtszaken beweren dat de geur van varkensafval zo slecht is dat het een onredelijke overlast wordt en hun kwaliteit van leven vermindert. Het resulterende bewijs, inclusief decennia oude overheidsdocumenten en gedetailleerde getuigenissen van experts die in de loop van weken worden uitgerold, lijkt iedereen bekend die een asbestonderzoek heeft gezien.

In een mogelijke juridische strategie om asbestadvocaten te bestrijden met andere asbestadvocaten, zijn de beklaagden na de eerste drie zaken vertegenwoordigd door Robert Thackston. Thackston, een inwoner van North Carolina met kantoren in Dallas en Los Angeles, wordt al tientallen jaren geassocieerd met spraakmakende asbestafweer.

De tabellen leken in het voordeel van de gedaagden te zijn voor de vierde zaak. Rechter David Faber van de districtsrechtbank (een andere rechter dan in de eerste drie processen) weigerde een deel van het bewijs van de eerste zaken toe te staan. De jury kende ongeveer $ 100.000 toe aan acht varkensboeren en de helft van de eisers ontving slechts $ 100. Toen keurde rechter Faber de straffase van het proces vast.

Dit patroon van kleine klantbetalingen ten opzichte van de prijs biedt nog een parallel met asbestprocedures. Ook hadden de drie zaken die een eiser waren, een andere federale rechter dan de vierde zaak die pro-gedaagde was. Off the record, ervaren asbestadvocaten beweren dat gerechtelijke attitudes te zwaar wegen in asbestproeven; soortgelijke observaties van beide kanten worden ook opgemerkt in de beslissingen van de varkenshouderij.

Het links-leunende blog 'Progressive Pulse', verbonden aan de North Carolina Policy Watch, merkte op dat rechter Faber getuigenis aflegde over eigendom van een Chinees bedrijf en ook weigerde bewijsmateriaal toe te kennen over salarissen van bedrijfsleiders.

"Dat zijn emotionele argumenten", oordeelde de rechter.

Omdat dit rechtsgebied meer onderscheidingen oplevert, net als bij asbestprocedures, nemen ook nationale politici kennis. Ze wijzen erop dat dit federale processen zijn met mogelijke nationale implicaties voor landbouwactiviteiten.

"We moeten met modelwetgeving komen, we moeten uitzoeken wat de federale overheid moet doen", zei de Amerikaanse senator Thom Tillis, een N.C. Republikein die afgelopen herfst deel uitmaakte van een landbouwronde in Raleigh. "We moeten een heel duidelijk bericht sturen naar de advocaten van het proces: we zijn groter dan jij wanneer we coördineren."

Zelfs de berichtgeving in de media is opgesplitst langs stedelijke en landelijke lijnen, met The News & Observer, een Raleigh-dagblad in Californië dat in de jaren 90 een Pulitzer won voor een serie varkensboerderijen, met een ecologische toon. Verkooppunten in de buurt van hog farm-gemeenschappen hebben meer sympathie voor de boeren, inclusief een diepgaand onderzoeksrapport van een tv-station van Wilmington met een relatief smerig verhaal van advocaten buiten de staat, boze rechters en ethische dilemma's.

In haar rapport bij WECT merkte journaliste Casey Roman ook op dat “… hoe de eisers werden aangeworven een vraag is zonder duidelijk antwoord. Breng tijd door in een van de gebieden die onder de loep worden genomen en u zult enorm verschillende verhalen horen. Aan de ene kant zijn er beschuldigingen dat de juridische teams van deur tot deur gingen om eisers te werven voor een kwestie die de advocaten maakten onder de belofte van een grote uitbetaling. geen verhaal tot eindelijk een juridische entiteit hun zaak zou horen en hun diensten zou aanbieden. "

Ze meldt ook dat de agrarische gemeenschap een significante fout vond in zowel de locatie van de proeven in de stedelijke "Research Triangle" als het feit dat juryleden de varkenshouderijen niet hebben bezocht. Ze zegt: "Ze zeiden dat ze het oneerlijk vinden dat juryleden die in de stad wonen, worden belast met een oordeel over de werking van landbouwgebieden."

Het WECT-rapport legt ook de details uit van de partijen die in de rechtszaken worden genoemd. Hint: het zijn niet de eigenlijke boeren in kwestie, maar het bedrijf dat contracten sluit met de boerderijen. Natuurlijk is het putten van sympathieke eisers tegen bedrijven met een grote zak een hoofdbestanddeel van asbestprocedures.

Zou dit een andere parallel kunnen zijn? Met twee dozijn varkenshouderijen in behandeling in North Carolina, met ongeveer 500 eisers, winnen varkenshouderijen snelheid. Gezien de vee-industrie in Californië, zullen we waarschijnlijk zien dat dit type van 'asbest-stijl' ag proces aan de West Coast aan kracht wint. Zal de Bear Flag State worden geteerd en bevederd tijdens het jaar van het varken?

Wat nog te bezien is, is of, net als in de asbestzaken, varkens worden gedreven om failliet te gaan en door de rechtbank opgedragen faillissementsvertrouwen te creëren om schikkingen af ​​te handelen.

Terry Sanford Federal Courthouse Raleigh, NC