Chappaquiddick, Mary Jo Kopechne, & waarom de maanlanding het beste was dat Ted Kennedy ooit is overkomen

Wikicommons

Als je sinds dag één bij me bent, weet je al dat ik als kind een liefhebber van de Kennedy-familie was. Ik had waarschijnlijk elk boek geschreven over elk lid van de Kennedy-familie (waarvan er waren, zijn nog, vele, vele vele). Daarom ben ik altijd op de hoogte van het Chappaquiddick-incident. Deze week, toen de film hierover uitkwam en er een soort ongeloof op sociale media heerste toen mensen zich realiseerden dat ze er nog nooit van hadden gehoord of geweten, wist ik dat ik erover zou gaan schrijven of podcasting.

Dus je wilt je vestigen om je onrustig te maken voor deze.

Als je een korte opfriscursus nodig hebt over de Kennedy-familie, ken je waarschijnlijk John F. Kennedy, wiens presidentschap eindigde toen hij in 1963 werd vermoord. JFK was afkomstig uit een krachtige politieke familie met een broer, Robert genaamd Bobby, die verder ging om zich kandidaat te stellen voor het presidentschap na de moord op JFK's samenzweringstheorie - om de erfenis van Kennedy voort te zetten. Bobby werd ook slechts enkele korte jaren later in 1968 vermoord.

Van de Kennedy-mannen met actieve politieke carrière, bleef er één overgebleven levende broer achter: Edward noemde Ted Kennedy, een Amerikaanse senator die ook werd verwacht een presidentiële run te maken. Deze verwachting was bijzonder verheven na de dood van zijn broers op het hoogtepunt van hun politieke loopbaan en hun geliefdheid bij het Amerikaanse publiek.

De zomer na de moord op Bobby besloot Ted een bijeenkomst te organiseren voor een aantal van zijn politieke vrienden en bondgenoten, evenals een groep jonge vrouwen die aan Bobby's campagne hadden gewerkt. Het was geen geheim dat de Kennedy-mannen van vrouwen hielden en geen barbecue hoefden te gooien om zichzelf een reden te geven voor een beetje extra-martial dillydallying, maar het feest dat Ted voor ogen had was meer in de geest van het ondersteunen van de vrouwen die is, zoals veel van de natie was, verwoest door de dood van Bobby. De vrouwen stonden liefdevol bekend als 'De Boilerkamer-meisjes', omdat ze hun werk hadden gedaan (afgevaardigden afroepen om Bobby tijdens zijn campagne voor gunst te vragen) vanuit een raamloze, verstikkende kamer in het campagnekantoor van Bobby.

Onder hen was de binnenkort 28-jarige Mary Jo Kopechne, die de pers later zou terugbrengen tot simpelweg: de Blonde.

ZONDAGS NIEUWS, New York City, 20 juli 1969. Afbeeldingskrediet: Timothy Hughes Zeldzame en vroege kranten

Mary Jo, het enige kind van Jospeh en Gwen Kopechne, was lerares op school geweest voordat ze naar Washington D.C. verhuisde om aan de campagne van Bobby te werken. Ze behaalde een graad in bedrijfskunde en had veel secretarieel werk verricht voor politici, evenals hun speechschrijvers en assistenten. Ze had zelf aan de toespraak gewerkt die Bobby Kennedy in 1968 had aangekondigd om zijn presidentiële bod bekend te maken. Ondanks haar rijkdom aan kennis en werkervaring die haar een veelbelovende carrière had opgeleverd, was Mary Jo zo verwoest na de moord op Bobby dat ze het gevoel had dat ze dat niet kon terug aan het werk op Capitol Hill.

Na een korte periode weg te werken in Colorado, vond ze uiteindelijk haar weg terug naar D.C., waar ze terugkeerde naar haar werk aan politieke campagnes, terwijl ze onderweg het respect van de elite van Washington vergaarde.

Het was in de zomer van 1969, terwijl ze haar carrière opbouwde en samenwoonde met een paar andere vrouwen in Georgetown, dat Mary Jo werd uitgenodigd voor een reünie-cookout ter ere van The Boiler Room Girls. Als het nog steeds een tedere plek voor haar was, weerhield dit haar niet om het feest bij te wonen, dat werd georganiseerd door Bobby's broer Ted, een senator, op een eiland bij Martha's Vineyard (in de buurt van waar de Kennedy-clan hun beroemde of beruchte verbinding in Hyannis Port, Cape Cod).

Het feest op Chappaquiddick Island op 18 juli 1969 was bereikbaar met een veerboot, maar de gasten moesten een nacht in een hotel in Edgartown blijven. De Boiler Room Girls vestigden zich in één, terwijl Ted Kennedy en zijn vrienden een andere vulden. De barbecue op Chappaquiddick was relatief klein, misschien zou je zelfs een intieme affaire zeggen: er waren zes mannen, waaronder Kennedy. Allemaal getrouwd, en allemaal ouder dan de zes jonge vrouwen die zich bij hen voelden - die allemaal single waren en jonger dan 30 jaar. Mary Jo Kopechne was slechts een paar dagen verlegen voor haar 28e verjaardag en was de oudste van de vrouwelijke gasten. Ted Kennedy was 37.

Wat er tegen het einde van de avond tussen Ted en Mary Jo gebeurde (dat naar alle waarschijnlijkheid vooral bestond uit drinken, steaks koken en muziek) komt grotendeels uit zijn herinnering. Hij verklaarde dat hij rond 11 uur besloot dat hij terug naar zijn hotelkamer wilde gaan. Hij had destijds met Mary Jo gesproken, die zei dat ze zich niet goed voelde of gewoon vroeg of hij het erg vond om haar onderweg naar haar hotel te brengen. Wat de impuls ook was, Ted ging vervolgens op zoek naar de chauffeur van de Kennedy-familie, John Crimmins, en vroeg hem om de sleutels van de Oldsmobile. Toen hem later werd gevraagd waarom hij de chauffeur niet had laten nemen, stond hij erop dat hij het diner van de man niet wilde verstoren.

Ted en Mary Jo verlieten het feest samen - hoewel niemand dat wist, omdat ze geen van beiden hadden verteld dat ze weggingen. Dit was om verschillende redenen vreemd, niet in de laatste plaats omdat Ted de gastheer was. Het zou vreemd zijn geweest, zo niet een onvergeeflijke faux pas volgens Kennedy-normen, om een ​​feest te verlaten zonder op zijn minst de gasten welterusten te bieden. En hoewel het verhaal altijd was geweest dat Mary Jo naar haar hotelkamer wilde terugkeren, had ze ook niemand verteld dat ze wegging. Meer raadselachtig was dat ze zowel haar hotelkamer sleutel als haar tas op het feest had achtergelaten. Alsof ze van plan was terug te keren. Of, alsof ze in de eerste plaats nooit had willen vertrekken.

Vanaf hier is het belangrijk om de lay-out van Chappaquiddick Island te noteren - tenminste om erop te wijzen dat zowel Mary Jo als Ted de route naar de veerboot tijdens hun verblijf meerdere keren hadden overgestoken. Geen van beiden zou je volledig onbekend zijn geweest met de weg, zelfs als ze er in het donker van de nacht langs zouden reizen.

Toch beweerde Ted Kennedy altijd dat hij gewoon een verkeerde afslag had genomen, enigszins gedesoriënteerd was tijdens het navigeren, en de kleine brug over een van de getijdenvijvers van het eiland kwam plotseling op hem af.

Toen het in zicht kwam, trapte hij in paniek op de remmen, waardoor de auto over de rand van de smalle houten brug werd gestuurd - niet moeilijk om te doen, omdat het destijds geen vangrails had. De auto, met Ted en Mary Jo erin, zakte zeven voet naar beneden en landde op het onderste dak.

Vreemd genoeg was en blijft Ted Kennedy, ondanks zijn gevaarlijke uiterlijk, in al die jaren de enige die ooit van de brug is gereden.

Hoewel hij zich nooit precies kon herinneren hoe, wist Ted uit de auto te ontsnappen en bereikte het wateroppervlak. Volgens zijn verslag dook hij verschillende keren terug om te proberen Mary Jo te bevrijden. Hij was moe na verschillende pogingen, rustte op de bank en dook daarna weer in - maar het mocht niet baten.

Misschien als het verhaal daar was afgelopen, zou het enige mysterie rond het incident zijn geweest met betrekking tot het vertrek van het paar uit de partij. Maar wat Ted Kennedy vervolgens besloot te doen - of liever, wat hij niet deed - werd een van de meest verwarrende elementen van de zaak.

Hij verliet het toneel en liep terug naar het huisje waar het feest in zijn afwezigheid was doorgegaan. Onderweg passeerde hij verschillende huizen, waarvan er vele, ondanks het late uur, nog steeds hun lichten hadden. Hij passeerde ook de brandweer van het eiland.

Maar hij vroeg niet om hulp.

Het zou zelfs nog tien uur duren voordat het ongeval werd gemeld.

De waarheid van wat er die nacht gebeurde, wat Ted Kennedy vervolgens deed, is zo troebel als het water waaruit het lichaam van Mary Jo Kopechne de volgende ochtend zou worden getrokken.

Wikicommons

De officiële verklaring (geschreven en niet-ondertekend) die Ted Kennedy de volgende ochtend gaf, vertelt zijn versie van het verhaal dat, ondanks de plotgaten en zwakke punten, de waarheid is gebleven:

Op 18 juli 1969, om ongeveer 23:15 uur in Chappaquiddick, Martha's Vineyard, Massachusetts, reed ik met mijn auto op Main Street op weg naar de veerboot terug naar Edgartown. Ik kende de weg niet en sloeg rechtsaf de Dijkweg in, in plaats van hard linksaf te slaan op Main Street. Na ongeveer 800 meter over dijkweg te zijn gegaan, daalde ik een heuvel af en kwam op een smalle brug. De auto is van de zijkant van de brug gereden. Er was één passagier bij me, één Miss Mary [Kopechne], een voormalige secretaris van mijn broer senator Robert Kennedy.
De auto draaide zich om en zonk in het water en landde met het dak op de bodem. Ik probeerde de deur en het raam van de auto te openen, maar herinner me niet hoe ik uit de auto kwam. Ik kwam aan de oppervlakte en dook toen herhaaldelijk naar de auto in een poging om te zien of de passagier nog in de auto zat. Ik was niet succesvol in de poging. Ik was uitgeput en in een shocktoestand. Ik herinner me dat ik terugliep naar waar mijn vrienden aan het eten waren. Er stond een auto voor het huisje en ik klom op de achterbank. Ik vroeg toen om iemand om me terug te brengen naar Edgartown. Ik herinner me dat ik een tijdje rondliep en toen terugging naar mijn hotelkamer. Toen ik me volledig realiseerde wat er vanmorgen was gebeurd, nam ik onmiddellijk contact op met de politie.

De duiker van de brandweer die belast was met het ophalen van het lichaam van Mary Jo Kopechne was een man genaamd John Fararr. Toen hij het voertuig bereikte, vond hij haar opgesloten in een schrijnende en ietwat hopeloze positie van rigor mortis: haar gezicht was naar het wateroppervlak gekeerd, haar handen grepen de achterbank vast - alsof ze wanhopig was gestorven voor lucht. Het was niet de verschijning van iemand die was gestorven door een botsing of zelfs momenten later - Mary Jo had enige tijd onder het water gewoond voordat ze stierf.

Hoewel er geen officiële autopsie werd uitgevoerd, onderzochten de medische professionals bij de hand kort haar lichaam om de doodsoorzaak te bepalen (hoewel het vrij duidelijk leek dat ze was verdronken). Het is opmerkelijk dat verschillende van deze experts naar verluidt dachten dat het juister zou zijn geweest om te zeggen dat ze zou stikken in plaats van verdronken.

Sommigen die de zaak sindsdien hebben onderzocht en geanalyseerd, hebben voorgesteld dat Mary Jo een luchtbel in de cabine van de auto had gevonden - misschien een grote. Farrar zei enkele jaren geleden in een radio-interview dat hij dit geloofde. Als dat het geval was geweest, redeneerde hij dat ze minstens een uur, zo niet langer in leven had kunnen blijven. Dat had best lang genoeg kunnen zijn om te overleven - als iemand om hulp had gevraagd.

Hulp was niet gekomen voor Mary Jo, maar er kwam veel voor Ted Kennedy in de uren nadat hij het toneel verliet en in de weken die volgden op het ongeval. In veel opzichten ging het om politieke strategie: ten eerste werd hij bijna onmiddellijk geschilderd als een tragische held, die perfect paste in de nogal ongelukkige erfenis van zijn familie.

Inmiddels was het duidelijk dat de Kennedy-familie leek te zijn vervloekt, en mensen in de buurt van Ted Kennedy dachten waarschijnlijk dat als het incident in Chappaquiddick onderdeel van dat verhaal zou kunnen worden, dit op de lange termijn zijn politieke carrière zou kunnen helpen redden. Op korte termijn zou het hopelijk genoeg zijn om hem uit de gevangenis te houden.

Nadat hij zijn verklaring had ingediend, liet de politie Kennedy gaan. Naar verluidt deden ze dat ten minste gedeeltelijk omdat ze medelijden met hem hadden. De onderzoekers hadden ook aangenomen dat ze hem later zouden kunnen ondervragen. Dit bleek een onjuiste veronderstelling te maken, toen Ted zich terugtrok op de Kennedy-compound, beschermd door zijn familie (wat ervan was overgebleven) en zijn krachtige politieke bondgenoten - van wie de meesten advocaten waren. De enige keer dat hij de compound verliet in de week na "het incident" was om de begrafenis van Mary Jo bij te wonen.

De Kopechne's waren niet rijk zoals die van de Kennedy, noch waren ze even goed bekend met de wrede omstandigheden van het moeten begraven van een kind. Om haar begrafenis te betalen, moesten de ouders van Mary Jo gebruikmaken van de spaarrekening die ze hadden gereserveerd met de bedoeling om hun dochter op een dag te helpen betalen voor een bruiloft.

Toen Ted Kennedy eindelijk sprak over wat er die nacht was gebeurd, was hij voorzichtig (of strategisch) om verschillende punten te maken: in de nacht van het incident waren noch hij noch Mary Jo dronken geweest - en zeker niet dronken rijden (hij had verklaard) dat hij enkele uren daarvoor zijn laatste rum en cola had gehad).

Hij stond er ook op dat hij achter het stuur had gezeten en dat hij niet roekeloos of te snel had gereden (hij zei dat hij niet meer dan 20 km / u had gereden, zelfs toen hij de brug naderde - een claim die zou worden geprobeerd en getest door ingenieurs in de komende decennia).

Ted stond er ook op dat er geen ongeoorloofde poging was geweest tussen hij en Mary Jo. Hij had haar net een lift terug naar haar hotel gegeven. Het was niet meer dan een tragisch ongeluk geweest.

Al deze jaren later zijn er nog steeds een hoop onbeantwoorde vragen, waarvan er vele zijn ontstaan ​​in de jaren na de dood van Mary Jo. Maar de meest dringende vragen en inconsistenties kwamen vrijwel onmiddellijk naar voren. Verschillende werden zelfs aan Ted Kennedy en zijn advocaten gesteld door de politie en de rechter tijdens het onderzoek. Het belangrijkste daarvan is: waarom heeft hij in godsnaam niemand om hulp gebeld? Waarom wachtte hij de hele nacht - meldde het incident pas nadat duidelijk werd dat de volgende ochtend het ongeval al was ontdekt?

In zijn getuigenis liep hij rond de vraag en gaf nooit echt een direct antwoord. Het dichtst in zijn leven kwam dat hij uiteindelijk de verantwoordelijkheid nam voor wat hij 'een slechte beslissing' noemde.

Voor velen is de volgende vraag altijd geweest: als hij om hulp was gegaan, zou dat tevergeefs zijn geweest? Zou het zelfs mogelijk zijn geweest voor Mary Jo om lang genoeg te overleven? Sommigen hebben beweerd (waaronder John Fararr, de duiker die het lichaam van Mary Jo heeft teruggevonden) dat als Ted onmiddellijk hulp had gezocht, ze mogelijk had kunnen overleven, en dat ze misschien een tijdje revivable was geweest, zelfs als ze zonder lucht zat . Er zijn anderen die beweren dat ze gewoon nooit een kans had gehad, zelfs als er luchtbellen in de auto waren geweest en ze erin had kunnen komen.

Er zijn ook mensen die geloven in een aantal samenzweringstheorieën, waaronder dat Mary Jo en Ted Kennedy betrokken waren geweest bij een affaire die had geresulteerd in een zwangerschap. In feite verspreidde dit gerucht zich al vóór de pers en kreeg het publiek het verhaal te pakken - althans wat haar ouders betreft. Naar verluidt hebben ze de petitie ingediend om te voorkomen dat een autopsie zou plaatsvinden, omdat ze geloofden dat het enige doel van de postmortem was om te bepalen of hun dochter buiten het huwelijk zwanger was.

Een andere theorie is altijd geweest dat Ted Kennedy niet degene was die die nacht reed. Dat, in feite, Mary Jo achter het stuur had gezeten - wat misschien een verklaring heeft gegeven waarom hij het overleefde en zij niet. Er waren ook mensen die beweerden dat ze zowel had gedronken als gereden - waarvoor Kennedy misschien gemotiveerd was om de val te nemen.

Zelfs als hij niet degene was die zou rijden, zou het logischer zijn geweest om te zeggen dat hij was geweest om een ​​zeer belangrijke stap te faciliteren toen het incident eindelijk bij een rechter kwam: hij zou schuldig pleiten aan de minste overtreding om het toneel te verlaten en het ongeval niet te melden. Aangezien niemand kon bewijzen dat er iets illegaals was gebeurd met betrekking tot het besturen van de auto, zou hij niet aansprakelijk worden gesteld voor doodslag - lichamelijk letsel misschien, maar geen doodslag. Geen moord. Ook al was Mary Jo gestorven.

Uiteindelijk was dat min of meer hoe het uitpakte: Ted Kennedy werd veroordeeld tot twee maanden gevangenisstraf, die werd opgeschort. Hij liep weg met slechts een korte schorsing van zijn rijbewijs. In wezen ging hij vrij.

Wikicommons

Wanneer mensen geschokt zijn om te beseffen dat ze dit verhaal op de een of andere manier niet kenden, wijs ik erop dat een van de beste dingen die Ted Kennedy ooit is overkomen, de maanlanding was, die binnen enkele dagen na dit ongeval plaatsvond en precies was waar de meeste De aandacht van Amerika was veranderd. Niets - zelfs niet de dood van een jonge vrouw in de auto van een getrouwde, hooggeplaatste Amerikaanse senator midden in de nacht op een eiland in de Atlantische Oceaan - had de pers kunnen afleiden van de kleine stap van Neil Armstrong.

Degenen die toen opletten, of die er in de daaropvolgende jaren achter kwamen, vroegen zich af hoe het kon zijn gebeurd. Niet alleen het ongeluk zelf, maar Kennedy stapte min of meer Scottvrij af na slechts een proefperiode van tien minuten. Het antwoord, het beste zoals iedereen het op dit punt in de geschiedenis eens kan zijn, is een geheel onbevredigend antwoord, maar een redelijk gerechtelijke dwaling.

Alle politiek opzij, alle erfenis van de Kennedy, de macht van een familie opzij, alle kleine eilandleven van criminaliteit opzij, de eenvoudigste verklaring is dat niemand zonder twijfel kon bewijzen dat Mary Jo zou hebben overleefd als Ted was gegaan voor hulp, en niemand kon bewijzen dat er die nacht iets tussen hen in de auto was gebeurd dat erop zou duiden dat Ted Kennedy wettelijk aansprakelijk zou kunnen worden gesteld voor haar dood.

Toch was er een diepgaand gevoel dat hij was - niet alleen vanuit het onderzoek, maar afkomstig van het Amerikaanse publiek. Mary Jo zou voor het grootste deel geen gerechtigheid hebben vanwege het legale voetenwerk dat de familie Kennedy kon doen toen ze probeerden te redden wat ze konden van de reputatie van Ted. Hij richtte zich uiteindelijk rechtstreeks tot het Amerikaanse volk en hield een toespraak op televisie over wat er gebeurde bij Chappaquiddick.

Niemand leek echter bijzonder in de ban van zijn inspanningen: niet de pers of het publiek. Zeker niet degenen die Mary Jo hadden gekend. Als zodanig herstelde het imago van Ted nooit genoeg voor hem om een ​​succesvol presidentieel bod uit te brengen, maar hij bleef nog drie decennia in de Amerikaanse senaat.

De film, die ik nog niet heb gezien, had alleen in het laatste decennium kunnen gebeuren; Ted Kennedy stierf in 2009 aan hersenkanker. In zijn memoires sprak hij alleen zo lang over de nacht om zijn acties "onvergeeflijk" te noemen en te zeggen dat wat betreft aanhoudende geruchten dat hij een gedoemde affaire had gehad met Mary Jo Kopechne, dat 'ze het niet verdiende op een romantische manier met mij verbonden te zijn; ze verdiende beter dan dat. "

Wat me altijd ongelooflijk ironisch over deze zaak lijkt, omdat ik veel willekeurige dingen weet over de Kennedy-familie, is dat Chappaquiddick niet de eerste keer was dat Ted Kennedy betrokken was bij een dodelijk ongeval. Slechts vier jaar eerder zat hij in een klein vliegtuig dat neerstortte in een appelboomgaard.

Een van zijn assistenten en de piloot van het vliegtuig stierf tijdens de crash. Hoewel Ted een ernstige rugblessure opliep die hem enige tijd verzwakte en hem de rest van zijn leven stoorde, overleefde hij. Niet door een wonder, maar vanwege twee andere passagiers in het vliegtuig: een senator genaamd Birch Bayh en zijn vrouw.

Toen het vliegtuig neerstortte, zat Ted vast. Het lukte de Bayh's te ontsnappen, maar ze lieten Ted niet alleen sterven in het wrak.

Ze trokken hem eruit. Ze hebben zijn leven gered.

Misschien in de nasleep van die tragedie, dankbaar alleen om te leven, had Ted Kennedy misschien een belofte aan zichzelf gedaan dat hij op een dag de kans zou krijgen om een ​​held te worden en een leven te redden. Hij zou de gunst vooruit betalen.

Of hij zichzelf zo'n belofte heeft gedaan of niet, we zullen het nooit weten. Maar we weten dat hij de belofte van het leven aan Mary Jo Kopechne niet heeft gedaan of nagekomen.

Abby Norman is een wetenschapsschrijver en de auteur van VRAAG ME NAAR MIJN UTERUS: EEN VRAG OM ARTSEN IN DE PIJN VAN VROUWEN TE GELOVEN. Ze woont in New England met haar hond, Whimsy.