Europa heeft ook zijn beste niet gestuurd: reflecties op “illegale” mensen (en vergeetachtige mensen)

Foto door Jacob Riis, 1887: een groep mannen die rondhangen in een steeg die bekend staat als ‘Bandit's Roost’ voor Mulberry Street in NYC

De opwinding van mijn overgrootvader zou voelbaar zijn geweest. Zo'n lange reis, en nu was het bijna voorbij. Hij was er bijna, slechts een paar meter van het binnenkomen van de Verenigde Staten - zijn nieuwe land.

Zijn hart zou bonzen in afwachting van wat ons te wachten stond: een nieuw leven van kansen voor hem en het gezin waar hij naar zou sturen zodra hij werk vond en een beetje geld bespaarde. Al snel zou de ellende die hun bestaan ​​thuis had gekenmerkt, slechts een vervaagde herinnering zijn.

Nog een paar voetjes.

Nog een paar minuten.

Maar het mocht niet zo zijn. Deze keer niet.

Niet voor Jacob Wise en zijn scheepsmaten, die allemaal op het punt stonden een lesje te leren over de beperkingen van de belofte van Amerika als een land van nieuwe start en grenzeloze kansen.

Want het blijkt dat de boot van Jacob slechts een paar dagen na de dood van William McKinley, de 25e president van het land, arriveerde, die acht dagen daarvoor was neergeschoten door Leon Czolgosz, de zoon van Oost-Europese immigranten. Immigranten, namelijk, uit dat exacte deel van Oost-Europa waar Jacob vandaan komt. Jacob en de rest, gevangen in een kortstondige golf van onverdraagzaamheid tegen die van zijn regionaal erfgoed, zouden in de haven van binnenkomst worden omgedraaid, het recht om te ontschepen geweigerd en teruggestuurd worden.

Terug naar Rusland waar ze vandaan kwamen. Je kunt je gemakkelijk voorstellen dat naarmate de tijd verstreek, Jacob tijdens de pijnlijke, trage terugkeer naar het huis waarvan hij dacht dat hij voorgoed was vertrokken, zich had afgevraagd of hij ooit weer de kans zou krijgen zijn beloften aan zijn familie waar te maken.

Natuurlijk zou hij dat doen, maar het zou nog een aantal jaren duren. Zes om precies te zijn, totdat hij genoeg geld kon sparen om opnieuw te slaan, in de hoop dit keer voorbij te komen aan degenen die zichzelf geschikt hadden gevonden om iemand uit te sluiten die leek op, of leek op, of uit hetzelfde deel van de wereld kwam als Jakob. Om ze illegaal te maken, al was het maar voor een tijdje.

En dat is, net als alles, het belangrijkste antwoord op de vraag die zo vaak wordt gesteld tijdens het huidige immigratiedebat.

Je kent de vraag, die met zoveel minachting werd geuit door degenen die minachtend minachten voor mensen zonder papieren:

"Welk deel van illegaal begrijp je niet?"

Het blijkt dat ik elk onderdeel ervan begrijp. Ik begrijp het maar al te goed. De betekenis ervan is ingeschreven in het celgeheugen van mijn voorouderlijke lijn, verbrand in ons familiale DNA. Want het is het label dat een tijdje op mijn overgrootvader was aangebracht. Niet vanwege alles wat hij had gedaan, maar alleen omdat hij was geboren op een plaats die hem, in de ogen van hen die vol haat waren, verdacht maakte. McKinley werd tenslotte vermoord door een anarchist wiens ouders uit het hedendaagse Wit-Rusland kwamen, en dus was het logisch om een ​​boot vol Minskers te behandelen alsof ze criminelen waren.

Net als vandaag betekent de incidentele misdaad gepleegd door een grensovergang zonder papieren uit Mexico dat we vanaf daar anderen moeten aanvallen, zoveel mogelijk deporteren en de toegang van anderen met een versterkte muur voorkomen. Volgens de president moeten we ze allemaal (of bijna allemaal) als verkrachters en drugsdealers beschouwen en dienovereenkomstig behandelen.

Wat ik ook begrijp, zelfs beter dan de betekenis van 'illegaal', is dat racisten niet erg origineel zijn.

De doelen veranderen, maar het spel blijft hetzelfde: het is voor altijd en altijd over het stoppen van de gevaarlijke en 'vervuilende' ander. Het gaat erom dat de dominante groep mensen met minder macht vertelt dat ze niet zo goed zijn, niet zo schoon, niet als moreel, niet op een bepaalde manier als mens. Het gaat erom anderen te onderdrukken in de naam van het beschermen van het zelf, niet te beseffen dat de onderdrukker uiteindelijk niet volledig zijn doelwit kan koeien noch de zekerheid krijgt die ze zochten. Inderdaad, ze ondermijnen het, samen met elke resterende pretentie voor de nationale grootheid die hun eigen voorouders ertoe bracht om hier te beginnen. De mate waarin het ironisch is, wordt alleen overtroffen door de mate waarin het zielig is.

En ja, ik weet het, de stemmen die schreeuwen om het beveiligen van de grenzen, houden vol dat ze geen racisten zijn. Maar dat komt omdat racistisch niet alles is wat ze zijn. Ze zijn ook leugenaars. Ik vermoed dat ze ook honderd jaar geleden volhielden aan hun gebrek aan vooroordelen, ook al gebruikten ze valse intelligentietests om te 'bewijzen' dat Joden en Italianen intellectueel inferieur waren aan 'echte' blanke mensen. Er was geen onverdraagzaamheid. Het was alleen zo dat bepaalde mensen minder assimileerbaar waren, zie je niet?

Ja ik zie het. Ik zie het heel duidelijk, dank je.

De waarheid is dat bijna alle anti-immigrantenhysterie over ras gaat, hoe hard en niet overtuigend die personen die de agenda vooruit duwen ook proberen te ontkennen.

Het idee dat mensen alleen maar willen optreden tegen degenen die het land binnenkomen zonder de juiste documentatie is aantoonbaar oneerlijk. Immers, als het alleen maar een kwestie was van mensen willen laten "op de juiste manier" komen - legaal - zou er een eenvoudige oplossing zijn: legaal binnenkomen veel gemakkelijker. We zouden het streven kunnen stroomlijnen en slechts een fractie van het geld uitgeven dat nodig zou zijn om een ​​muur te bouwen om mensen in te huren die immigratietoepassingen op een snelle manier konden verwerken, waardoor de stimulans om de zogenaamde lijn te springen werd verwijderd.

Maar niemand suggereert ooit deze oplossing of iets dergelijks. En waarom? Omdat het probleem niet echt het onderscheid is tussen gedocumenteerde en mensen zonder papieren; het gaat erom dat bepaalde mensen gewoon helemaal niet worden gewild, en sommige anderen zich gekwalificeerd voelen om het fijne onderscheid te maken tussen de verwelkomden en de verdoemden. Ze hebben zichzelf altijd in staat geacht te onderscheiden wie de betere mensen waren en wie de mindere, en voelen zich zeker nu zeker dat mensen uit Noorwegen de voorkeur hebben boven die uit Haïti, El Salvador of waar dan ook in Afrika.

Dat zovelen nu dit soort denken omarmen, is een huiveringwekkend testament, niet alleen over hoe racisme werkt, maar hoe geheugen zelf ons kan teleurstellen en hoe vergeetachtigheid is verheven tot het niveau van het avondmaal.

Wanneer Donald Trump zegt dat Mexico "niet hun best doet" en zijn volgelingen brullen van goedkeuring, is het onderliggende vermoeden dat Europa, waar hij en zijn cultisten vandaan komen, dat deed.

Maar dit is overduidelijk onjuist: onze voorouders, inclusief mijn overgrootvader waarnaar hierboven werd verwezen (en de andere drie vierde van mijn familie, die in golven tussen 150 en 300 jaar eerder in de koloniën kwamen), waren allemaal de verliezers van Europa. De winnaars stappen nooit op de boot. De winnaars blijven zitten, waarschijnlijk vanwege al het winnen. Grappig hoe dat werkt. Maar we doen alsof het niet zo is. Zoals James Baldwin in 1963 verklaarde:

Wat in Amerika overgaat voor identiteit is een reeks mythen over iemands heldhaftige voorouders. Ik vind het bijvoorbeeld verbazingwekkend dat zoveel mensen echt lijken te geloven dat het land is opgericht door een groep helden die vrij wilden zijn. Dat is toevallig niet waar. Wat er gebeurde, was dat sommige mensen Europa verlieten omdat ze daar niet langer konden blijven en ergens anders heen moesten om het te halen. Ze hadden honger, ze waren arm, ze waren veroordeelden.

Het zijn altijd de verliezers die vertrekken. En daar zit geen schaamte in. Bij het vertrek vindt men een daad van weerstand, van rebellie, van veerkracht, het overwinnen van obstakels en een bereidheid om alles voor een nieuw begin te riskeren. Maar net zoals er geen schaamte is wanneer de benadeelden van Europa het doen, zo moet er ook geen schaamte zijn als de behoeftigen van andere landen dat doen.

Kijk, zwarte mensen weten hoe ze hier zijn gekomen, en de inheemse bevolking van dit land is buitengewoon duidelijk over hetzelfde. Dit omvat, moet worden opgemerkt, die Mexicaanse mensen, die ten minste gedeeltelijk afstamden van de inheemse Amerikanen die in wat nu het zuidwesten van de Verenigde Staten zijn, lang voordat iemand er ooit aan dacht om Londen te verlaten en tegen de kroon te rebelleren. Wij, blanke, zijn vergeten waar we vandaan komen en vervangen handige herinneringen in plaats van een meer verontrustende geschiedenis.

Wij zijn het die ervoor kiezen om te negeren hoe we gebonden zijn aan die nieuwkomers van vandaag: gebonden door een gemeenschappelijk karakter van een nieuw begin, van wanhoop en terreur en verlangen, hoezeer we het ook negeren of proberen het opzij te duwen.

Wij zijn het die Donald Trump zonder meer kunnen geeuwen of zelfs applaudisseren, verwijzend naar het hele continent van Afrika als shithole - dus ook Haïti en El Salvador - en deze plaatsen ongunstig contrasteren met de Europese landen waar we vandaan komen, alleen omdat we blijkbaar nooit Dickens lezen .

En omdat we echt geloven dat onze voorouders naar dit land kwamen uit geavanceerde functionele democratieën, met schone nagels. We hebben een nobel erfgoed bovenop een geschiedenis van boeren en armoede gelegd en doen alsof dit laatste nooit is gebeurd.

We vergeten dat we uit verzetculturen komen: mensen die zich verzetten tegen landomsluiting en vervolging en gedwongen honger door toedoen van elites. We vergeten dat onze Ierse voorouders vrijwel tot slaaf werden gemaakt door de Anglo-elite, dat onze Anglo-voorouders werden gemarginaliseerd door hetzelfde, dat onze Italiaanse voorouders onevenredig uit Zuid-Italië kwamen en zelfs niet als Italiaans werden beschouwd door hun broeders in het noorden. Wij zijn mensen die door de elites in onze thuislanden hardnekkig in de gaten werden gehouden en als gevolg daarvan zijn vertrokken. Niet anders dan degenen die vandaag hetzelfde doen.

En toch, in plaats van solidariteit te omarmen met het gemarginaliseerde van vandaag als gevolg van die ervaring, worden we de rationalizers, de ontkenners, de daders van onderdrukking. Allemaal in naam van een Amerikanisme dat velen ons ooit snel ontkenden.

Als we onze eigen geschiedenis niet begrijpen, bouwen we een muur tussen onszelf en huidige migranten die ons verhindert te handelen op basis van menselijk mededogen, zoals de meesten zouden doen als we onszelf in de ander zouden zien. Voor zover we nieuwkomers als permanente buitenstaanders behandelen, verminderen we de waarde van de offers van onze eigen voorouders, smelten we het concept van wederkerigheid in kleine stukjes en laten we zien dat we nauwelijks het nieuwe begin verdienen dat ze voor ons hebben gemaakt, zo graag willen we ontken ze aan anderen.

Ik tweet en Facebook. Mijn podcast, Speak Out With Tim Wise, is beschikbaar op iTunes en Google Play en ik post bonusaudiocommentaren en inhoud op mijn Patreon-pagina. Spreekopdrachten worden geboekt via Speak Out: het belangrijkste non-profit sprekersbureau van het land.