Velen van ons hebben reclame gezien voor probiotica: pillen met levende bacteriën waarvan wordt gezegd dat ze ons spijsverteringsstelsel op een of andere manier op magische wijze verbeteren en ons gezonder maken. Er is nooit een echte verklaring waarom het eten van levende bacteriën goed voor ons is - de commercials verzekeren ons gewoon dat we nu meteen hun product moeten kopen, alsjeblieft en bedankt.

Er is zelfs een reden waarom die claims zo vaag zijn: de FDA heeft zeer strikte regels die voorkomen dat bedrijven beweren dat een product specifieke gezondheidsvoordelen heeft. Als een probiotisch bedrijf beweert dat hun product bijvoorbeeld 'IBS' geneest, zal de FDA eisen dat ze door klinische proeven bewijs leveren. Als een bedrijf echter geen specifieke gezondheidsclaims doet, kunnen deze een disclaimer bevatten en kritiek van de FDA vermijden.

Omdat mijn diploma in genetica zich richt op probiotica en microbiomen, wordt ik vaak gevraagd om advies over producten die momenteel op de markt zijn. Is het probioticum van het ene bedrijf beter dan dat van een ander? Zijn generieke microbiomen en merknamen hetzelfde? Wat is het beste probioticum om te nemen?

Deze vraag maakt me altijd aan het lachen, omdat ik er een antwoord op heb. Dit antwoord is technisch correct, maar de ontvanger zal het nooit graag horen.

Er is een oude grap over het omzetten van mensen in kannibalisme, waarbij een overtuigende bedrieger zich tot zijn kudde wendt en zegt: "Wat als ik je vertelde dat er een enkel voedsel is dat alle componenten bevat die een mens nodig heeft om te leven?" Hij spreekt natuurlijk, over menselijk vlees. En dus is het misschien niet zo verwonderlijk dat er een probioticum is dat elke microbe bevat die in het spijsverteringskanaal van een gezond persoon wordt gevonden:

Het beste probioticum dat je kunt consumeren is een pil vol met kak.

Het klinkt belachelijk, niet? Maar hier zijn enkele feiten die het overwegen waard zijn:

  • De meeste probiotica bevatten een paar miljard bacteriën. Dat lijkt veel - totdat je je realiseert dat er triljoenen bacteriën in een gezonde darm zitten.
  • De meeste probiotica bevatten tussen twee en twaalf verschillende soorten microben. In de gemiddelde gezonde darmomgeving leven meer dan duizend verschillende soorten.
  • De meest voorkomende soorten bacteriën die in commercieel verkochte probiotica worden aangetroffen, zijn Bifidobacterium en Lactobacillus. Deze "melkzuurbacteriën" worden meestal aangetroffen in gefermenteerde producten zoals yoghurt, melk, zuurkool en kimchi. Geweldig - behalve dat de gekoelde, beluchte omgeving van yoghurt in niets lijkt op de warme, anaërobe omgeving in onze darmen. Sommige van deze soorten worden ook in onze darm gevonden, maar een bacterie die is geoptimaliseerd om in yoghurt te leven, zal waarschijnlijk niet in onze darm gedijen.
  • Microbioomtransplantaties, waarbij bacteriën uit de darm van het ene dier in een ander dier worden geïntroduceerd, zijn bij muizen getest op een breed scala aan aandoeningen. In een inmiddels beroemd experiment leidde het transplanteren van de microben van een zwaarlijvige muis in een muis met een gezond gewicht tot gewichtstoename, zelfs wanneer de muis hetzelfde dieet volgde. Dit betekent dat de microben op zijn minst gedeeltelijk verantwoordelijk zijn voor zwaarlijvigheid! In tegenstelling tot probiotica hebben hele microbioomtransplantaties een significante, langdurige verandering in het fysieke uiterlijk en de gezondheid van het dier aangetoond.

Gezien deze feiten, is het misschien niet zo'n gek idee om een ​​pil vol met kak te laten knallen!

Fecale microbioomtransplantaties als medicijn

Het idee van een fecale transplantatie bestaat al lang. Het dateert helemaal uit het vierde-eeuwse China, toen producten afgeleid van ontlasting werden gebruikt om ernstige gevallen van diarree of voedselvergiftiging te behandelen. Het idee werd ook gebruikt door de bedoeïenen en andere groepen in middeleeuws Europa.

Na de ontdekking van antibiotica zoals penicilline werd het idee om iemand meer microben te geven - juist die dingen die ziekte veroorzaken - weerzinwekkend. In 1957 werd een microbioloog, Stanley Falkow, ontslagen uit zijn ziekenhuispositie omdat hij probeerde diarree en indigestie te verminderen door te suggereren dat patiënten capsules slikken die hun eigen ontlasting bevatten. Het idee van het transplanteren van microben heeft nooit veel grip gekregen bij de medische gemeenschap. Dit betekent echter niet dat iedereen het idee is vergeten om kak te eten voor gezondheidsvoordelen. Het is gewoon dat fecale transplantaties het domein van holistische geneeskunde betraden.

Beschouw fecale transplantaties en probiotica als hetzelfde probleem, maar van tegenovergestelde kanten.

Uiteindelijk kwamen ze echter triomfantelijk terug, aangewakkerd door de wanhopige zoektocht van de patiënt naar effectieve behandelingen. Darmziekten zijn immers zeer moeilijk te bestrijden. Het zijn vaak secundaire infecties - dat wil zeggen dat ze optreden nadat het systeem van een persoon al is verzwakt. Een bijzonder vervelende bacterie, Clostridium difficile (gewoonlijk C. diff), staat erom bekend dat hij ten prooi valt aan kwetsbare ziekenhuispatiënten wanneer ze herstellen van een operatie of andere behandeling. Dergelijke darmziekten zijn chronisch en veroorzaken opeenvolgende periodes van diarree en ziekte, en kunnen een sterftecijfer van wel 30% hebben bij kinderen en ouderen, die de nodige veerkracht en kracht missen om ze te bestrijden.

Zelfs voor anders gezonde volwassenen, kunnen deze ziekten aanvoelen als een permanente vloek. Het is dus niet verwonderlijk dat sommige wanhopige patiënten op zoek zijn naar alternatieve behandelingen op internet. En dat is precies hoe sommige mensen het schijnbaar gekke idee ontdekten om een ​​fecaal monster van een gezond iemand te nemen, het in een slurry te veranderen en het in het rectum te steken.

Wacky gezondheidsadvies op internet is niets nieuws - maar in dit geval werkte de behandeling echt. Uiteindelijk, toen sceptische artsen begonnen met het proberen van fecale transplantaties in een klinische setting voor het genezen van C. difficile, zagen ze een slagingspercentage van 94% van een enkele dosis. Dat soort genezingspercentage is ongehoord.

Zijn "kakpillen" de volgende gezondheidstrend?

Op dit moment kunnen fecale transplantaties alleen worden voorgeschreven voor een enkele ziekte - C. difficile infecties. Dat betekent echter niet dat fecale transplantaties lang achter de loketten van apothekers blijven zitten. Bedrijven werken aan de ontwikkeling van synthetische microbiële gemeenschappen en proberen de bacteriestammen te isoleren die als keystone-soort dienen om een ​​darmmicrobioom zijn werk te laten doen bij een gezond individu. Fecale transplantaties worden nu getest op aandoeningen zoals het prikkelbare darm syndroom (IBS). Eén studie toonde verbetering aan van IBS-symptomen bij 49% van de patiënten die 'kakpillen' consumeerden, versus verbetering bij slechts 29% van de patiënten die een placebo consumeerden.

Zoals ik aan het begin van dit artikel heb vermeld, blokkeert de FDA elk bedrijf ervan te adverteren dat haar producten een specifieke ziekte behandelen zonder duidelijk en onbetwistbaar bewijs. Die beperking is de reden waarom fecale transplantaties, vooral in pilvorm, niet op grote schaal worden geadverteerd zoals probiotica.

Beschouw fecale transplantaties en probiotica als hetzelfde probleem, maar van tegenovergestelde kanten. Probiotica proberen een paar individuele bacteriestammen toe te voegen om algemene gezondheidseffecten te bevorderen. Fecale transplantaties brengen een volledig bacterieel ecosysteem in, in de hoop een specifieke ziekte te genezen. Probiotica worden rechtstreeks aan consumenten verkocht, terwijl fecale transplantaties alleen worden voorgeschreven door specialisten, meestal MD's.

Zullen we ooit reclame zien voor "microbioomtransplantatie-in-een-pil" aangeprezen op televisie en internet, gepromoot door beroemdheden zoals Oprah en Dr. Oz, en gedeeld in virale berichten door Instagram-beïnvloeders? Die dag is misschien dichterbij dan je denkt. In de tussentijd is er nog veel meer dat we moeten begrijpen over de werking van de complexe, onderling afhankelijke omgeving van het darmmicrobioom. Dus voor nu is het waarschijnlijk geen goed idee om serieus te denken aan het idee om elke dag een kakpil in je mond te stoppen.

Maar misschien, op een dag, zullen we de meest effectieve probiotica consumeren die we hebben ontdekt - bacteriegemeenschappen afgeleid van ons eigen darmkanaal.

Kak in goud veranderen, inderdaad.